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Viernes, 30 de noviembre de 2007
El telescopio espacial Spitzer de la NASA ha captado la primera imagen de una estrella embri?nica en pleno nacimiento, justo en el momento en que comienza a contraerse y expandirse y a expulsar chorros de gases al espacio. La imagen, tomada con luz infrarroja, podr?a arrojar luz sobre la formaci?n de los planetas, asegura en su p?gina web el Laboratorio de Propulsi?n a Chorro (JPL).

"Es la primera vez que hemos visto claramente el conjunto de gases de forma aplastada alrededor de una estrella en formaci?n", asegura en el portal del JPL Leslie Looney, investigador de la Universidad de Illinois, autor principal de un estudio sobre la estrella fotografiada, que hoy publica la revista Astrophysical Journal Letters. Seg?n este astr?nomo, es la primera evidencia de que los gases se aplanan al colapsar dentro de las estrellas y alrededor de los discos de formaci?n de los planetas.

La L1157, que es como se denomina la estrella fotografiada, est? localizada a unos 800 a?os luz, en la constelaci?n Cepheus. Tiene unos 10.000 a?os de vida, y de acuerdo con las estimaciones de los astr?nomos, se convertir? en una estrella formada completamente, con una masa cercana a la del Sol, dentro de un mill?n de a?os. El aspecto de esta estrella en la imagen ofrecida por el Spitzer es muy parecido, seg?n los investigadores, al que podr?a haber tenido el sistema solar en los primeros momentos de su formaci?n.

Un acontecimiento dif?cil de captar

Las estrellas se forman a partir de gruesas nubes o envoltorios de gases y polvo que se condensan y colapsan dentro de ella. Al tiempo que una estrella crece y se alimenta de materia externa a su envoltorio, comienza a girar cada vez m?s r?pido. Entonces, un disco de materia que servir? para formar un planeta comienza a formarse alrededor de la ?rbita de la estrella, y mediante chorros de gas, se mantiene la presi?n acumulada dentro de la estrella. Finalmente, el envoltorio originario se mezcla con el disco giratorio y la expulsi?n de gases se frena hasta detenerse.

La imagen del telescopio muestra los chorros propulsados en la L1157, que son enormes, ya que la luz tardar?a cerca de nueve meses en viajar la distancia de cualquiera de ellos. Las partes m?s blancas se corresponden con las zonas m?s calientes de los chorros, con temperaturas de 100?C, mientras que el color naranja indica regiones que apenas alcanzan los 0?C.

Normalmente, este acontecimiento ocurre en lugares oscuros del Universo, donde el polvo dificulta la visibilidad, pero el calor que genera el nacimiento de una estrella ha permitido su detecci?n por parte de las c?maras de rayos infrarrojos del Spitzer.

"Captar fotograf?as de estrellas beb?s no es algo f?cil, pero ahora que tenemos una nos podemos plantear preguntas sobre si este sistema estelar y sus futuros planetas ser?n similares a los nuestros", asegura Looney.

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