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Viernes, 23 de febrero de 2007
El 13 de abril de 2029 un pedrusco espacial de unos 300 metros de longitud, bautizado Apofis, pasar? tan cerca de la Tierra que rozar? la ?rbita donde se alinean los grandes sat?lites de comunicaciones, a 36.000 kil?metros de altura. Descartada la colisi?n en ese pase, los ?ltimos c?lculos, siempre provisionales, indican que existe un riesgo de choque con el planeta siete a?os despu?s. Mientras los astr?nomos y las agencias espaciales vigilan continuamente el asteroide, la ONU y otros organismos discuten, todav?a de manera informal, la posibilidad de hacer algo para desviarlo.

El asteroide Apofis es de los pocos que han merecido un nombre, entre los centenares que los astr?nomos vigilan sistem?ticamente por resultar inc?modos para la Tierra por su proximidad. Apofis es el nombre griego del demonio egipcio Apep, que representaba el caos y atacaba a Ra (para los egipcios el dios Sol), causando los eclipses solares. El nombre se lo han puesto sus descubridores, astr?nomos estadounidenses que lo vieron por primera vez en 2004.

Los ?ltimos c?lculos sobre el acercamiento de Apofis en 2029 y el posible impacto en 2036 los han hecho los cient?ficos que mantienen Neodys, un sistema pionero de vigilancia de los objetos celestes cercanos a la Tierra. De los c?lculos se responsabiliza la matem?tica espa?ola Mar?a Eugenia Sansaturio, que maneja desde Valladolid la base de datos duplicada de este sistema, establecido por Andrea Mirani en la Universidad de Pisa. El asteroide pasar? el 13 de abril de 2029 a unos 38.000 kil?metros del centro de la Tierra (la Luna est? 10 veces m?s lejos, a 384.000 kil?metros), con riesgo cero de impacto. En 2036, a causa de la perturbaci?n producida en 2029 por la proximidad de la Tierra, la probabilidad de impacto aumenta a una entre 50.000.

Apofis da la vuelta al Sol en una ?rbita muy parecida a la de la Tierra. Por eso se encuentra con ella peri?dicamente. Se han calculado sus acercamientos y antes de 2029 lo har? en 2013 y 2021. Si un asteroide de este tama?o chocara con la Tierra, es muy probable que provocara una gran destrucci?n localizada y que afectara tambi?n al clima. Los cient?ficos han realizado incluso simulaciones de tsunamis tras el impacto en el Pac?fico.

Sansaturio, que es tambi?n presidenta de la Fundaci?n Spaceguard Espa?a, recuerda que la generaci?n actual tuvo ocasi?n de observar el choque del Cometa Shoemaker-Levy con J?piter en 1994, lo que hizo que se diera cuenta m?s claramente del riesgo que representan los asteroides y cometas. Aunque est? en contra del tratamiento sensacionalista, "el caso del Apofis es extraordinario" explica, "porque la ?rbita va a cambiar en 2029". Sin embargo, para calibrar el riesgo, se tiene en cuenta el tiempo que falta para la posible colisi?n ya, que, como recuerda Sansaturio, "con unos a?os de preaviso se pueden desarrollar nuevos recursos tecnol?gicos".

El Observatorio Astron?mico de Mallorca colabora con Neodys en el seguimiento de los cuerpos cercanos a la Tierra. Su director, Salvador S?nchez, comenta que las ?ltimas observaciones de Apofis se hicieron en septiembre desde Mauna Kea (Hawai) y que el observatorio est? intentando fotografiarlo estos d?as. Apofis le parece importante, pero cree que puede haber un susto mayor antes de 2029. "No se est?n siguiendo los asteroides de entre 100 y 300 metros y hay much?simos". Recuerda que un cuerpo en ese rango de tama?o fue la causa del espectacular suceso de Tunguska (Siberia) en 1908, aunque, de todas formas, el 20% del riesgo no corresponde a los asteroides sino a los cometas, que pueden dar mucho menos preaviso.

No es S?nchez el ?nico preocupado. El Congreso de Estados Unidos ha pedido a la NASA que establezca medios para detectar y rastrear estos peque?os cuerpos. Hasta ahora el objetivo eran los asteroides de m?s de un kil?metro. Dentro de unos d?as, se espera que la NASA presente sus planes en el II Congreso de Defensa Espacial en Washington. Los dem?s pa?ses dedican mucho menos dinero a la amenaza espacial, que en Europa podr?a integrarse en el futuro en las actividades de seguridad. Neodya, por ejemplo, a pesar de ser la referencia y de que de ?l surgi? el sistema paralelo que posee ahora la NASA, no tiene todav?a financiaci?n estable.

Mientras tanto, la Sociedad Planetaria, fundada por el famoso divulgador Carl Sagan, ha convocado un concurso para obtener datos m?s refinados de la ?rbita de Apofis e ideas sobre c?mo hacer que deje de ser una amenaza para la Tierra. En este terreno se mueve la Agencia Europea del Espacio (ESA), que seleccion? el proyecto Don Quijote, presentado por la empresa espa?ola Deimos. Andr?s G?lvez, que gestiona el programa de la ESA que estudia la viabilidad y definici?n del proyecto, explica que se trata de demostrar la capacidad de mover un asteroide y cree que los esfuerzos internacionales est?n convergiendo. "Para determinar con mayor precisi?n la ?rbita de Apofis", comenta, "nuestra misi?n tiene un papel. Podr?amos mandar la nave que se pondr?a en ?rbita del asteroide."

G?lvez coincide con Sansaturio en la importancia de divulgar el tema sin sensacionalismo: "Cuantos m?s objetos se descubren m?s se debe educar a la gente para que entienda los riesgos y las soluciones".

Tags: asteroide, La Tierra, choque asteroide Tierra

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